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MAÍZ (Zea mays)

El maíz se cultiva en el continente americano desde que el hombre se hizo sedentario. Existen evidencias de que era utilizado como alimento en Nuevo México (Estados Unidos) hace más de 7.000 años. Cuando los españoles llegaron a América, en todo el continente se utilizaba el maíz como producto básico de la alimentación.

 

CARACTERÍSTICAS

Es uno de los cereales que alcanza mayor altura, pues puede llegar a los 2 m si las condiciones ambientales le son favorables. Es una planta anual, "con el tallo recto, erguido, sin ramificaciones y, al contrario de lo que ocurre en otras plantas de su misma familia, no es hueco sino compacto. Las hojas son casi tan largas como el tallo, de aproximadamente un metro y, aunque no lo parezca a simple vista, de una anchura de más de 10 cm. Sin embargo, da la impresión de que son cintas largas y estrechas. Se unen al tallo abrazándolo, y al tacto son ásperas. El maíz posee dos tipos de flores: masculinas y femeninas. Las flores masculinas se sitúan en el extremo del tallo y maduran después que las femeninas, por lo que la polinización en una misma planta es un fenómeno rarísimo. Las femeninas se encuentran junto a los nudos del tallo, en el mismo punto del que arrancan las hojas: se desarrollan alrededor de un grueso eje en forma de ovillo (la mazorca), surgiendo de cada flor un filamento muy largo que se enreda con los vecinos, apareciendo por el extremo de la mazorca como una cola de caballo (es lo que se denomina estigmas, cabello o cola). Al madurar, cada flor origina un grano de maíz, el conjunto de los cuales se dispone helicoidalmente alrededor del eje central. Se le denomina asimismo trigo de la India y trigo de Turquía.

 

LOCALIZACIÓN

Es una planta originaria del continente americano, donde crecería en estado salvaje si el hombre no la hubiera cultivado; hoy, las plantaciones han hecho olvidar su origen.

 

PRINCIPIOS ACTIVOS

El grano debe considerarse como producto alimentario, rico en almidón y azúcares (70 %), aunque también contiene grasas, y en menor cantidad, proteínas y sales minerales. El cabello, en cambio, posee principios farmacológicamente activos: una esencia, un aceite, resina, saponina, ácido salicílico y un principio amargo.

 

PROPIEDADES MEDICINALES

El cabello de las mazorcas tiene propiedades diuréticas, analgésicas y anti inflamatorias.

 

RECOLECCIÓN

La cola de las mazorcas debe recolectarse en cuanto aparece, antes de que se forme el grano de maíz (éste, pues, no podrá formarse y se perderá la mazorca). Los filamentos deben desecarse al Sol y guardarse en un recipiente hermético, en la oscuridad.

 

USOS Y APLICACIONES

La forma más usual de emplear el cabello de maíz es en infusión, 10 gramos para una taza de agua; se toman tres o cuatro tazas al día. La decocción de 5 gramos en un litro de agua durante un cuarto de hora puede tomarse tantas veces como se desee. Infusión y decocción son útiles en procesos inflamatorios (como el que suele darse en las embarazadas, a quienes se les hinchan los pies), pues la acción diurética favorece la eliminación de líquidos de las partes inflamadas.

 

 

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