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COCA (Erythroxylum coca)

Es un arbusto de uno a tres metros de alto, de corteza rojiza, con hojas aisladas, grandes (de unos 6 cm de longitud), ovaladas, con los bordes enteros; son inodoras, pero si se remojan en agua caliente desprenden un aroma agradable. Las flores se sitúan en la axila de las hojas superiores, y son blancas o amarillentas, poco vistosas.

 

LOCALIZACIÓN

Tiene sus orígenes en Perú y Bolivia, en la baja cordillera de los Andes, y existen considerables plantaciones en Brasil, Chile, Argentina y otros países del sur y centro de América. Son conocidas por su calidad las cocas de Huánuco (Bolivia) y Trujillo (Perú). En las islas de Java y Sri Lanka (Ceilán) también existen plantaciones que generan una elevada actividad comercial.

 

PRINCIPIOS ACTIVOS

La hoja de coca es rica en un alcaloide conocido como cocaína (entre 0,5 y 1,5 %), aunque posee además otras sustancias que quedan eclipsadas por el interés de aquélla, como una esencia, salicilatos y taninos. Además, aunque en la hoja fresca no se manifiestan, al secarla, se for-jnan otros alcaloides derivados de sustancias como la ecgonina, de la que, asimiso, deriva la cocaína.

 

PROPIEDADES MEDICINALES

Los nativos de América andina, masticaban coca para superar el cansancio, y esta propiedad, observada por los europeos, recién llegados al ¡continente, indujo a introducir la planta en el Viejo Continente como una sustancia ideal para disminuir el agotamiento por el trabajo. También suprime la sensación de hambre y sed, por lo que, tras el consumo de la droga, es necesario alimentarse y descansar. La cocaína actúa sobre todas las células del organismo, siendo las nerviosas las más afectadas: al principio, el individuo manifiesta alegría y euforia, pero al aumentar la dosis sobreviene la depresión de los centros nerviosos, que puede desembocar en una parálisis de los nervios. El uso continuado de la cocaína conduce a la necesidad de ir aumentando la dosis para obtener los mismos efectos, con lo que a menudo se da una habituación (toxicodependencia).

 

RECOLECCIÓN

Las hojas comienzan a tener interés a partir del tercer año de la vida del árbol, si bien es a partir de los cinco cuando se obtiene el máximo rendimiento, pues el contenido de alcaloides aumenta, prácticamente, hasta los 10. Se suelen hacer tres recolecciones al año: en marzo, julio y octubre.

 

USOS Y APLICACIONES

Por su toxicidad y la facilidad con que puede crear adicción, no es aconsejable su uso en casa. Fue el precursor, a finales del siglo XIX, de los anestésicos locales. Actualmente lo comercializa la industria farmacéutica con esta misma aplicación, como anestésico local de la conjuntiva y córnea oculares.

 

 

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